Boze vogels worden stinkend rijk: de ontwikkelaar over het megasucces van Angry Birds



Dit artikel is eerder verschenen in Nieuwe Revu.

Het was in 2010 dé grote hit voor mobiele telefoons. Inmiddels is Angry Birds meer dan 100 miljoen keer gedownload en is er 42 miljoen dollar extra in geïnvesteerd. En dat is nog maar het begin. Ontwikkelaar Peter Vesterbacka: “Het moet uiteindelijk een multimiljardenhandel worden.”

De Angry Birds-wereld

“Het was voor ons een belangrijke mijlpaal, die honderd miljoen downloads”, zegt Peter Vesterbacka, CEO van Rovio, het Finse bedrijf achter Angry Birds. “Maar dat betekent niet dat we nu op onze lauweren gaan rusten. Integendeel. Wat je tot nu toe hebt gezien, is nog maar een heel klein stukje van de Angry Birds-wereld die wij voor ogen hebben.”

Het begon in de eerste maanden van 2009. Er werd bij Rovio gebrainstormd over de perfecte game voor de iPhone. Iets wat goed gebruik maakte van het aanraakscherm. Iets met interessante personages. Iets voor alle gebruikers: mannen, vrouwen, jong en oud.

In december van dat jaar lanceerde Rovio Angry Birds; een spel waarin je met je vinger op het aanraakscherm een katapult bedient, om boos kijkende vogels te lanceren naar bouwwerken met daarop groene varkens – de ginnegappende vijanden die je met de kraaiende projectielen moet zien te verslaan.

Vesterbacka: “We lieten het spel aan vrienden zien, en dat sloeg meteen aan. Zij lieten het weer aan andere vrienden zien, zo verspreidde het spel zich als een virus. Van Finland sloeg het over naar Zweden en vervolgens werd het de best verkochte app in Engeland. Na twaalf maand waren er wereldwijd 50 miljoen exemplaren van verkocht, voor 79 cent per stuk. Daarna ging het alleen nog maar sneller.”

Gratis extra levels

Volgens gamejournalist Jan Meijroos van Power Unlimited schuilt de aantrekkingskracht van Angry Birds in de eenvoud van de uitdaging: “Het is iedereen meteen duidelijk wat de bedoeling is.” En in de personages: “Die vogels zijn gewoon erg grappig, zoals ze kijken en schreeuwen. Het spel appelleert ook aan een zekere oervernietigingsdrang. Want wie vindt het nou niet leuk om torens om te gooien?”

Als gamejournalist is Meijroos het gewend de nieuwste complexe games op zijn HD-tv te spelen, maar toch raakte hij ‘verslaafd’ aan het veel eenvoudigere Angry Birds op z’n iPhone en iPad.
“Op beide systemen heb ik in elk level drie sterren gehaald. Telkens als er weer een nieuwe uitbreiding verschijnt, ga ik ‘m meteen downloaden en spelen. Dat is volgens mij ook een reden voor het aanhoudende succes van Angry Birds, dat er steeds gratis extra levels beschikbaar komen. Daardoor blijft iedereen het spelen en erover praten.”

Volgens gameonderzoeker David Nieborg, die eind juni verwacht te promoveren op zijn proefschrift over veranderende businessmodellen in de game-industrie, is ‘gratis’ in dit geval relatief.

“Ze proberen je, zoals een collega van mij zegt, ‘in de franchise te houden’. Het is de bedoeling dat je je blijft bewegen binnen de muren van het merk, in dit geval dus Angry Birds. Op het moment dat je aandacht verslapt wordt deze weer geprikkeld doordat je gratis iets nieuws kunt downloaden. Op een gegeven moment heb je als franchisebezitter zo enorm veel spelers aan je gebonden, dat je af en toe ook weer wat betaalde content of verwante artikelen kunt aanbieden. En dan kun je cashen.”

Grotere visie

Twee weken geleden deden Accel Partners (wat eerder o.a. investeerde in Facebook en Groupon) en Atomico Ventures een investering van 42 miljoen dollar in Rovio om het merk Angry Birds verder uit te bouwen.

Rovio’s Vesterbacka: “Om te beginnen willen we de game voor elk mogelijk systeem uitbrengen, dus ook op alle consoles. In mei komt de sociale versie die je met andere spelers kunt spelen op Facebook en de speciale site van Angry Birds. Op 22 maart verschijnt Angry Birds Rio, een heel nieuw Angry Birds-spel, en verreweg het beste.”

Angry Birds Rio is onderdeel van Rovio’s nauwe samenwerking met 20th Century Fox, die op deze manier zijn animatiefilm Rio (met vogels in de hoofdrol) wil promoten. Vesterbacka heeft ook plannen voor een eigen film en tv-serie. “En we hebben inmiddels al twee miljoen pluchen poppen van Angry Birds verkocht. Meer speelgoed komt er aan.”

Volgens Vesterbacka was Rovio vorig jaar al door andere investeerders benaderd maar onderhandelden ze vanuit een sterke positie, omdat ze het geld niet nodig hadden. “Het ging ons erom de juiste mensen bij ons bedrijf te betrekken. Mensen die onze grotere visie delen. Veel mensen kijken niet verder dan het iPhone-spel, terwijl wij er een entertainmentfranchise van willen maken. Het moet uiteindelijk een multimiljardenhandel worden.”

Het zijn weinig bescheiden uitspraken voor een spelontwikkelaar met welgeteld één hit op zijn naam. Maar het past bij de wat boerse Vesterbacka, tijdens interviews steevast gehuld in een rode sweater met capuchon en Angry Bird-opdruk. Vesterbacka: “Die sweaters liggen komende zomer in de winkel.”

Stervende

Onlangs joeg Vesterbacka nog de traditionele game-industrie op de kast door deze ‘stervende’ te noemen. Het huidige verkoopmodel, waarin spellen op discs voor vijftig euro worden verkocht en moeilijk geüpgradet kunnen worden, was volgens hem niet langer houdbaar.

“Daar heeft Vesterbacka wel een punt”, zegt gameonderzoeker Nieborg, “maar dat is een andere discussie. Ik geloof niet dat alle gamers binnenkort overstappen op Angry Birds of andere goedkope, eenvoudige spellen. Dergelijke spellen zijn geen vervanging van de blockbusters van vijftig euro, maar iets complementairs.”

Gamejournalist Meijroos: “Angry Birds is absoluut geen vervanger voor wat je op consoles kunt beleven, dat is echt appels met peren vergelijken. En wat dat uitbouwen van het Angry Birds-merk betreft: je kunt er op een gegeven moment wel krampachtig allemaal dingen bij verzinnen, maar dan haal je de ziel eruit. De personages zijn eendimensionaal, en dat moeten ze vooral ook blijven. Ik hoef die vogels niet te zien praten in tekenfilms, en ik hoef ook geen Angry Birds-cola. De eieren zijn gejat door de varkens, de vogels zijn boos, dat is het verhaal van Angry Birds. Laat het in godsnaam ook niet meer worden.”

Iets waar Vesterbacka duidelijk andere ideeën over heeft. “We kijken heel goed naar wat Nintendo met Mario heeft gedaan. Die gaat ondertussen alweer vijfentwintig jaar mee. Ze stoppen Mario in een wagen, dan heb je Mario Kart. Of ze laten hem door de ruimte vliegen, dan heb je Mario Galaxy. Dat soort dingen kun je in de toekomst ook van Angry Birds verwachten, dus dezelfde personages, maar dan met totaal nieuwe manieren van spelen. Wat ik precies bedoel zul je later dit jaar wel zien. We verwachten in elk geval dat Angry Birds nog heel lang meegaat en succesvol is. Tien of twintig jaar moet geen probleem zijn.”

4 reacties

  1. Eline Muijres · 28-3-2011 · 14.48 uur

    Mooi interview, erg leuk om te lezen. Ik ben zelf pas net begonnen aan Angry Birds, maar ik merk wel dat het zeer verslavend is. En tegelijkertijd ook frustrerend, als er dan nog één varkentje overblijft. Opnieuw en opnieuw spelen…

  2. Luke van Velthoven · 28-3-2011 · 17.06 uur

    Waarschijnlijk ben ik vrijwel alleen in mijn gapen om die game. Doe mij maar Peggle of iets dergelijks. Angry Birds vind ik iets te saai, wel leuk interview hoor.

  3. Jelle van Aanholt · 29-3-2011 · 1.04 uur

    Ik heb het ook uitgebreid geprobeerd, en vind er eerlijk gezegd ook niet erg veel aan. Ik merkte dat ik na twee keer proberen zag hoe je een bepaald level uit moest spelen, om vervolgens twintig keer net mis te schieten. Dat is inderdaad frustrerend, maar niet echt de goede soort frustratie als je het mij vraagt: het voelt niet alsof het mij als speler ontbreekt aan spelvaardigheid, eerder alsof het spel de levels zo lang mogelijk wilt rekken.
    Het is trouwens inderdaad wel erg leuk ontworpen.

  4. Coert · 29-3-2011 · 18.50 uur

    Doet me denken aan Jas Mann van Babylon Zoo, die verklaarde dat zijn muziek de toekomst was, nadat het liedje “Spaceman” de snelstverkopende single allertijden was gebleken. Inderdaad, wie?

Volg de reacties op deze post via RSS

Plaats een reactie

Registreer je als vaste gebruiker. Heb je dit al eens gedaan, log dan in.

Hou de discussie menselijk en inhoudelijk. Reageer bij voorkeur onder je echte naam, met je foto als avatar (via Gravatar).

Toegestane HTML: <a href="" title=""> <abbr title=""> <acronym title=""> <b> <blockquote cite=""> <cite> <code> <del datetime=""> <em> <i> <q cite=""> <strike> <strong>