Game Center: Weet jij wat Apple van jou weet?



Sinds deze zomer is Game Center op de iPhone beschikbaar. Wat betekent dat voor gamers? Is het voor developers van games een voordeel of een nadeel? Dat is maar net hoe je er naar kijkt. En tenslotte: waarom is het voor Apple zakelijk gezien een belangrijke stap?

Niet kijken naar het design

Bij dat kijken naar Game Center van Apple vallen direct enige zaken op, zoals het vrij drukke en kleurige icoontje en de foeilelijke groen/bruine kleurstelling die in de app is gebruikt. Hoewel dit opvallend afwijkt van het design en de kleurstelling in de meeste andere eigen apps van Apple, wil ik het daar niet over hebben. Ook ga ik niet gissen naar waarom Apple in het icoontje van Game Center vooral de nadruk legt op sport en bordspelen en minder nadruk lijkt te leggen op de voor ons bekende games.

Ook niet kijken naar de features

Als gamer zijn we geneigd om vooral te kijken naar technische features: wat kan Game Center? Ook daarover kan ik kort zijn. Qua functionaliteiten kan Game Center nog veel minder dan de sociale netwerken die verstokte gamers gewend zijn van de Xbox 360 of Playstation 3 met zaken als het achievement systeem. Zie het huidige Game Center dan ook vooral als een 1.0-versie van een nieuwe spin in het web van Apple-diensten. Deze 1.0-versie zal de komende jaren door Apple uitgebreid worden aangekleed met extra features, zoals we dat bijvoorbeeld ook bij iTunes hebben gezien. Als we niet kijken naar de technische features van Game Center, wat is er dan interessant aan? Dat is de zakelijk kant.

Hoogwaardige diensten en distributie

Voor commerciële bedrijven zijn in deze snelle tijd van internet twee zaken steeds belangrijker aan het worden. Ten eerste, hoogwaardige diensten aanbieden waar klanten graag de beurs voor trekken en (2) toegang tot klanten hebben, oftewel een belangrijk distributiekanaal zijn en direct contact hebben. Het eerste punt, de hoogwaardige diensten, zit bij Apple wel goed. Het Apple van Steve Jobs heeft een talent om producten voor een veel hogere prijs te verkopen dan concurrenten doen. Dankzij het uitgekiende design en de hoge ‘hypefactor’ zijn consumenten bereid om voor producten met het appeltje een fors bedrag neer te tellen.

Het iTunes-trucje

Maar hoe zit het met de toegang tot klanten, de distributiekanalen? In de afgelopen jaren heeft Apple hier langzamerhand een steeds belangrijkere rol op weten te bouwen. Met iTunes was Apple plots in staat om muziekwinkels te omzeilen en direct muziek aan consumenten te verkopen. Daarbij werd bovendien gekozen voor een vorm die nieuw was (muziek ook per nummer verkopen, niet meer alleen per CD) die enorm aan is geslagen. Hoewel piraterij in de muziekindustrie belangrijk is, is de online muziekwinkel van Apple een speler van wereldformaat geworden. Ook met het digitaal verspreiden van films en televisieseries heeft Apple een grote rol weten op te bouwen, zij het dat die rol wat meer tot de Verenigde Staten is beperkt en in Europa minder prominent is.

Het trucje herhaald met apps

Dat ‘iTunes-trucje’ heeft Apple in de zomer van 2008 opnieuw uitgehaald, maar nu met een winkel speciaal voor applicaties en games: de App Store. Ook deze winkel maakte korte metten met bestaande distributiekanalen en zorgde ervoor dat een groot deel van de regie in de distributieketen van games en applicaties bij Apple kwam te liggen. Aan de ene kant heeft Apple het maken en verspreiden van apps enorm makkelijk gemaakt voor de kleine developer, aan de andere kant verdienen ze daar zelf uitstekend aan: 30% van elke verkochte app steken ze in eigen zak.

Maar werkt de truc met boeken wel?

Een volgende winkel die Apple introduceerde, was de iBook-store. Een online distributiekanaal voor boeken. Of deze winkel een groot succes wordt, is overigens nog de vraag. Apple is op dit gebied namelijk niet meer de eerste, maar heeft aan Amazon met haar Kindle een grote concurrent. De belangrijkste factor is het enorme aanbod aan boeken dat Amazon al wel biedt en Apple nog niet. Daarom zijn er veel mensen, waaronder ondergetekende, die veel boeken op de iPad of iPhone lezen… via de Kindle-app van Amazon.

Sociale netwerken zijn essentieel

Waarom is dit nou belangrijk voor ons gamers en het introduceren van Game Center? Apple heeft het distributiekanaal van games voor de iPhone toch al in handen met de App Store? Ja en nee. Het draait tegenwoordig niet meer alleen om de distributie van het spel zelf, maar ook om de informatie die je deelt met vrienden: je zogenaamde sociale netwerk. De spectaculaire groei van partijen als Facebook, Twitter of Linkedin laat zien dat het niet alleen meer gaat om applicaties of diensten, maar ook om het eigendom van het sociale netwerk zelf. Ben jij als bedrijf eigenaar van het netwerk, dan heb je toegang tot alle gegevens van consumenten. Bovendien kun je precies zien hoe de relaties tussen consumenten lopen. Ook die informatie is veel geld waard.

Apple wil het sociale netwerk van haar games bezitten

Ook bij games zijn zulke sociale netwerken commercieel gezien van groot belang. Bij de traditionele consoles zoals de Xbox 360 en de Playstation 3 is het sociale netwerk eigendom van de consolehouder, dus van Microsoft of Sony. Op de handhelds van Apple was er echter een andere situatie ontstaan. Omdat Apple geen sociaal netwerk rond games aanbood, zijn er diverse andere partijen in dit gat gesprongen, zoals Open Feint en Plus+. Deze diensten zijn de afgelopen jaren razendsnel gegroeid en hebben inmiddels miljoenen gebruikers. Daarmee beschikken zij ook over een schat aan gegevens van consumenten en groeit hun belang (en macht) als sociaal netwerk. Apple realiseert zich dat zij zonder sociaal netwerk rond de games op haar handhelds een belangrijke rol mist. Er zat dus maar één ding op: zelf zo’n systeem introduceren rond spellen. Hetzelfde doet Apple overigens op dit moment ook met haar muziekwinkel. Met Ping probeert Apple ook daar alsnog een belangrijk sociaal netwerk op te bouwen. Hoe succesvol dat zal worden, is overigens de de vraag.

Een rotte Apple? Of juist een gouden?

Met de keuzes van de afgelopen jaren heeft Apple een bijzondere koers gevaren in gameland. Die koers wordt daarom niet door iedereen herkend en begrepen. Een vreemde keus, als je kijkt op de traditionele manier, is bijvoorbeeld dat Apple zelf vrijwel geen games ontwikkelt. Toch hebben ze met het ontwerp en eigenaarschap van hun consoles (de iPhone, iPod en iPad) en het beheersen van de distributie via de App Store een belangrijke rol weten op te bouwen in de markt voor handheld games. Met Game Center als eigen sociaal netwerk wordt die rol alleen maar groter. Moeten we daar als gamers blij mee zijn? Of is het een bedreiging? Dat is maar net hoe je er naar kijkt.

Een voordeel van Game Center is dat er allerlei functionaliteiten bij worden geleverd die bijvoorbeeld voor kleine ontwikkelaars heel interessant zijn. Zij kunnen daarmee relatief eenvoudig multiplayerfunctionaliteiten opnemen in hun games, zoals de mogelijkheid voor voice chat of het vergelijken van high scores. Ontwikkelaars hoeven zulke functies niet meer zelf te ontwikkelen, maar kunnen gebruik maken van de bouwstenen van Apple. Voor ontwikkelaars hebben deze functionaliteiten overigens ook een stevig nadeel: alle gegevens van gamers, zoals hun mailadres, blijven veilig achter de gesloten deuren bij Apple. Developers zien alleen anonieme informatie over hun klanten maar missen de waardevolle contactgegevens. Bovendien zijn developers bij het verkrijgen van zulke informatie grotendeels afhankelijk van Apple.

Apple bouwt aan een uniek informatie-monopolie

Toch zijn er ook risico’s. Zo beschikt Apple straks over een schat aan informatie over jou als gamer. Ze weten niet alleen welke games je met je account hebt aangeschaft, ze kunnen ook direct zien welke andere mensen zich in je sociale netwerk bevinden (en wat die weer hebben aangeschaft). Besef dat ze niet alleen weten welke games je speelt, maar ook welke muziek zich in je iTunes bevindt en welke boeken je hebt aangeschaft en gelezen. Een belangrijke troef daarbij is dat Apple die informatie niet anoniem heeft, maar ook over je persoonsgegevens beschikt, zoals je adresgegevens, je woonplaats, land of emailadres. Met name deze combinatie van gegevens is goud waard, bijvoorbeeld om vast te stellen hoe waardevol consumenten zijn en om marktanalyses te doen.

Deze combinatie van gegevens is iets wat uniek wordt voor Apple. Facebook en Twitter weten veel van je, maar missen bijvoorbeeld creditcard-informatie of je adresgegevens. Op Linkedin staat wel je zakelijke informatie, maar ook daar ontbreekt creditcard-informatie of een aankoopgeschiedenis. Zelfs Google weet niet alles wat Apple straks van ons weet.

Is al die informatie veilig bij Apple?

Moeten we ons nu zorgen gaan maken en stoppen met Game Center gebruiken? Die paniek is niet nodig. Je kunt het ook positief bekijken. Apple beschikt ook nu al over razend veel informatie, maar heeft tot nu toe nooit laten zien dat zij onzorgvuldig met die gegevens omgaat. In tegenstelling tot Google gebruiken zij de informatie bijvoorbeeld nog vrijwel niet om je een commercieel aanbod te doen. Tot nu toe lijken je gegevens bij Apple veilig. Het is maar de vraag hoe dat is bij andere commerciële partijen, zoals bij Open Feint en Plus+, die wel voor hun commercieel voortbestaan afhankelijk zijn van de waarde van de gegevens van hun gamers.

Is de concurrentie verslagen?

Zijn partijen zoals Open Feint nu uitgeschakeld, met de komst van Game Center? Dat is de vraag. Op conferenties van developers is steeds meer aandacht voor de zogenaamde ‘cross-platform games’, waarbij hetzelfde spel op verschillende consoles speelbaar wordt. Voor Open Feint ligt er een kans om het ‘cross-platform sociale netwerk’ te worden, dat niet alleen op de iPhone werkt, maar ook op andere consoles zoals Android. Ook biedt Open Feint op dit moment nog extra mogelijkheden die Game Center niet biedt. Om het voor developers interessant te houden om Open Feint te gebruiken, integreren zij zelf Open Feint al met Game Center en bieden ze developers standaard stukken programmatuur. Daarmee worden scores dan bijvoorbeeld zowel gepost bij Open Feint als Game Center en worden ook dubbele achievements bijgehouden. Hiermee probeert Open Feint haar voortrekkersrol vast te houden en naast Game Center bestaansrecht te houden.

Hoe het de komende tijd verder zal gaan met Game Center en de rollen die Apple zich toe-eigent op gamegebied is spannend. Realiseer in elk geval dat er achter jouw iTunes-account een schat aan informatie gekoppeld is. Er is door Apple een informatie-monopolie opgebouwd om U tegen te zeggen. Wat kunnen we verder van Game Center verwachten? Reken er in elk geval op dat het huidige Game Center nog een eerste versie is, waarvan we regelmatig updates gaan zien met extra features. Blijft nog wel nog de vraag over waarom dat design van het sociale gamesnetwerk van Apple zo vreselijk afwijkend en ronduit lelijk is. Zou Steve zich daar nou zelf ook niet aan ergeren? Of is hij dolblij met alle extra informatie die hij van ons los heeft weten te peuteren en kijkt hij, dóór de groenbruine waas, naar z’n groeiende stapel dollars?

Eén reactie

  1. Hein Baks · 7-10-2010 · 12.53 uur

    Voordat je game center kan gebruiken moet je akkoord gaan met 13 pagina’s juridische blabla. Hier had ik dus even geen zin in en ik heb de app, die ik alleen maar even wilde uitproberen, inmiddels van m’n iPhone gehaald.

Volg de reacties op deze post via RSS

Plaats een reactie

Registreer je als vaste gebruiker. Heb je dit al eens gedaan, log dan in.

Hou de discussie menselijk en inhoudelijk. Reageer bij voorkeur onder je echte naam, met je foto als avatar (via Gravatar).

Toegestane HTML: <a href="" title=""> <abbr title=""> <acronym title=""> <b> <blockquote cite=""> <cite> <code> <del datetime=""> <em> <i> <q cite=""> <strike> <strong>