Interview met Sebastien de Halleux van Playfish, ontwikkelaar van Facebook-games


Het klinkt als het ei van Columbus: het sociale karakter van profielensites combineren met de lol van het spelen van games. ‘Social games’ worden ze wel genoemd, games op online sociale netwerken als Hyves en Facebook.

Gisteren schreef ik voor Dagblad De Pers het artikel Facebook is steeds meer een platform voor spelletjes - Samen spelen op Facebook maakt je trots en gelukkig. Voor dit artikel had ik een interview met Sebastien de Halleux, chief operating officer van Playfish en dat wil ik je niet onthouden. In het artikel vertel ik er meer over, maar ik geef hier nog wat extra context. Ook al wordt er op Bashers al veel over geschreven door Nicolas, vaak gaat het dan om de games zelf en niet zozeer om Facebook als gameplatform.

Nieuw platform

Wat ik interessant vind aan Facebook is dat het een heel nieuw platform is dat razendsnel is ‘opgekomen’ en nog steeds enorm aan populariteit aan het winnen is, met name in Europa. Bekijk deze cijfers maar eens van onderzoeksbureau Comscore (noot: zij gebruiken net iets andere termen dan Facebook zelf. Zo is er een verschil tussen ingelogde gebruikers die maandelijkse de site bezoeken en mensen die Facebook gewoon bezoeken). Volgens cijfers van Facebook zelf zijn er nu in Nederland zo’n 625.000 gebruikers (met 16.5 miljoen inwoners). Dat valt dus mee, maar wij hebben dan ook Hyves met miljoenen gebruikers. Ter vergelijking, het Verenigd Koninkrijk heeft 17.6 miljoen Facebook gebruikers (61 miljoen inwoners).

Ik ben bewust niet ingegaan op die suffe quizzen die elke Facebook-gebruiker wel kent. Ik zie ze niet als games (maar als quizzen :)) en ze vallen een beetje buiten het economische raamwerk waar de social games die ik beschrijf wel weer in vallen.

Naast het succes van Facebook als platform is er nog een tweede kwestie die mij bezighoudt. Namelijk de concurrentie tussen Facebook aan de ene kant en game portals (zoals EA’s Pogo, en de diverse social networking activiteiten van grote uitgevers aan de andere kant (bijvoorbeeld EA Sports World). Gaan games (of eigenlijk uitgevers) zich schikken aan Facebook, omdat daar de gebruikers zitten of gaan ze proberen zelf portals op te zetten? Op dit moment zie je deze twee bewegingen naast elkaar, maar het is zinnig om te kijken hoe dit zich in de toekomst zal ontwikkelen. Je kunt je voorstellen dat uitgevers zich bijvoorbeeld veel actiever gaan profileren op Facebook door daar games uit te geven.

Sebastien de Halleux

En dat bracht mij bij Playfish, een van de grotere ontwikkelaars/uitgevers op Facebook (een andere is Zynga, ontwikkelaar van Texas Hold’em Poker en Scramble). Sebastien de Halleux gaat hieronder dieper in op de vragen die ik had over social games. Ik heb de vragen vertaald, maar de antwoorden zijn onvertaald wellicht duidelijker.

David: Kun je mij een idee geven van hoe actief Nederlandse Facebook-gebruikers zijn in vergelijking met andere Europese gebruikers? Anders gezegd: zijn Nederlandse Facebook gamers actiever?

Sebastien de Halleux: “On average Dutch users rank in the upper tier within countries throughout Europe and throughout the rest of the world in terms of time spent on Playfish games. In absolute terms, however, and according to Facebook public data, Dutch users still represent a smaller portion of Facebook users (0.3%) than other European countries, such as UK (8.9%), France (4.5%) or Italy (4.2%), so the opportunity for social games growth is still very large.”

Wat zijn nu typische eigenschappen van een Facebook-game (en hoe verschillen die eigenschappen van games voor mobiele telefoons of casual games). Anders gezegd: Wat maakt nu een goede Facebook-game?

“Talking from a Playfish perspective, we believe that a good social game is one that successfully taps into social emotions, such as love, friendship and pride. Traditionally, games have been good at generating emotions which is why people spend 50 billion dollars a year on them, but these emotions have mostly been solitary in nature, eg. achievement, fear, suspense. Social networks have made it possible for the first time to create games that involve your real-life friends and thus the social emotions users feel are more powerful as they relate to people who matter to you.

“It is one thing to know how big your brain is (as in Playfish’s Who Has The Biggest Brain?), it is another to see a note saying your little sister or your colleague has just beaten you. The emotional driver to play is much higher in the latter case.

“Playfish’s core focus as a social game company is to create games that let friends play together on social networks. Ultimately we believe that by designing games as objects of social interaction we can transform how the world plays games, from solitary experiences to social, more connected experiences. As an example, Playfish’s top game, Pet Society, is played by more than 10 million people each month, making it both the most popular game and the number one application on Facebook. Pet Society is all about interacting with your real friends in fun and engaging environment.”

Wat is de grootste beperking van Facebook als gameplatform?

“At Playfish, we firmly believe that social networks are the next generation game platform. Not only do they offer very large communities of users (Facebook alone recently announced 200 million users), they are also immediately addressable as developers don’t have to wait for ‘hardware sales’ to pick-up. In this new paradigm, users don’t have to go and look for games at a store or at a destination site, rather the games come to them, via their best friends. It is a world where quality is the ultimate differentiator because people will tend to distribute only the highest quality content to their best friends. This has certainly been Playfish’s experience as we were the first to offer rich full-screen graphical interfaces for games which gave users an experience not dissimilar to what they would get on a Wii.

“The biggest challenge of Facebook as a gaming platform comes from its constant evolution. Each platform change has been a positive one that has enhanced and safeguarded the user experience, however it means game creators like ourselves need to remain very nimble to constantly adapt to the latest changes. “

Wat zijn de belangrijkste verdienmodellen voor Playfish?

“Playfish’s business model is rooted in the belief that games should be more accessible. This is why all of our games are free, for as long as users want to play them. Users only pay for virtual items or add-ons to the core game which remains free. This allows many more people to try the game and understand what it is all about before thinking about a purchase decision. Of course some users will never spend any money and that is absolutely fine. For those users, we have developed an advertising proposition around high quality video ads, a model we borrowed from television ad spots, where the focus is on high quality creatives. Playfish is already a profitable business and we expect those two revenue streams to be the mainstay of our business in the future.”

Wat is jullie succesvolste spel en wat is de belangrijkste reden van dat succes?

“Our most successful game is called Pet Society and can be played on Facebook or Myspace. Pet Society is played by more than 10 million people every month and is the number one game and number one application by daily activity on Facebook. In Pet Society, players care for a pet which lives in a virtual city inhabited by their real-life friends’ pets. Pets can go shopping, decorate their house, visit friends and exchange gifts. The game is a canvas for social expression and we believe that its success is due principally to the fact that the game revolves around interactions with user’s real friends. A very telling example of Pet Society’s popularity is that leading up to the Easter holiday we sold over 20 million virtual chocolate eggs, mostly purchased to be gifted to friends.”

Tenslotte. Hoe zien jullie de toekomst van Facebook als platform. Gaat het aantal gebruikers toenemen of is de grootste uitdaging om juist om bestaande Facebook gebruikers gamers te maken?

“Facebook is currently publicly speaking about their exponential growth and have recently announced 200 million users. Since there are over 1.3 billion web users, they still have a lot of room to grow. Facebook is well capitalised and act very responsibly when it comes down to protecting the user experience. Facebook has also publicly stated that games are a key component of their application platform.

“For social networks in general, It is easy to see how games help overall engagement on the sites and help attract new users, therefore helping to fuel overall growth for the social web. Playfish games are available beyond Facebook to users on MySpace, Bebo, Yahoo!, or even on the go through Apple iPhone and iPod touch via the App Store. Playfish’s philosophy is to bring its social games to where people naturally hang out online. Thus we have made our games available to some of the largest and most active communities on the web and on mobile, and will continue to pursue that approach going forward.”

3 reacties

  1. Vlad Micu · 21-4-2009 · 10.29 uur

    Ruik ik hier toevallig een potentieel onderzoeksthema van je proefschrift David?

    “Social networks have made it possible for the first time to create games that involve your real-life friends and thus the social emotions users feel are more powerful as they relate to people who matter to you.”

    Erg goed interview met een lekker hoog citeer factor. Toevallig zat ik te plannen je artikel uit De Pers te gaan gebruiken voor een paper, dus dit maakt het er alleen maar beter op. Bedankt!

  2. David Nieborg · 21-4-2009 · 11.58 uur

    Toeval bestaat niet ;).

    Ja, les van de dag (voor mijzelf): vaker interessante mensen interviewen.

  3. Jesse Zuurmond · 23-4-2009 · 17.48 uur

    Tof interview, ook iets waar ik nog vrij weinig van weet (ben ook pas sinds een maand of twee lid van Facebook). Ik ben vooral benieuwd hoe dit op een gegeven moment allemaal gaat integreren met de bestaande game industrie. Ben ook benieuwd naar jouw paper Vlad, kan ik ergens de voortgang volgen? :-)

Volg de reacties op deze post via RSS

Plaats een reactie

Registreer je als vaste gebruiker. Heb je dit al eens gedaan, log dan in.

Hou de discussie menselijk en inhoudelijk. Reageer bij voorkeur onder je echte naam, met je foto als avatar (via Gravatar).

Toegestane HTML: <a href="" title=""> <abbr title=""> <acronym title=""> <b> <blockquote cite=""> <cite> <code> <del datetime=""> <em> <i> <q cite=""> <strike> <strong>