Moederziel Online in Demon’s Souls



demonssouls_05

In februari dit jaar bracht Sony’s Japan Studio in samenwerking met From Software de game Demon’s Souls uit voor de PlayStation 3. De game verwierf vrij snel een naam voor zichzelf door een opvallende mix van een actierollenspel met vrije gevechten en een strenge moeilijkheidsgraad. Sony zelf verspreidde het spel niet verder dan Azië en hoewel het via uitgever Atlus een thuis in de VS vond, zal de game waarschijnlijk Europa niet aandoen.

Wat doodzonde is. Na aardig wat uren in een geïmporteerd exemplaar te hebben gestopt is er voor mij zeker een reden om deze game nader te bestuderen: de onlinefuncties. Deze laten zien dat online niet begint en eindigt met een standaard online meerspelerstand.

Bloedvlek

Demon’s Souls is constant online. Start de game op en hij logt meteen in op de gameservers. Desondanks zal de speler niet direct in aanraking komen met andere spelers; de meeste interactie is indirect. Zo doemen er witte schimmen, White Phantoms, vanuit het niets op die het spel ‘spelen’. Dit zijn opnames van andere spelers die online zijn in datzelfde gebied. Spelers kunnen er alleen maar naar kijken, maar de schimmen versterken vreemd genoeg een ironisch gevoel van eenzaamheid, wat prachtig aansluit bij de sfeer van de game. Uiteraard worden de acties van de speler zelf ook weer teruggezonden naar de andere spelers.

demonssouls_01

Net zo indrukwekkend zijn de ‘bloodstains’, bloedvlekken. Als een speler zo’n bloedvlek op de grond aanraakt komt er een rode schim tevoorschijn, die de laatste momenten van een andere speler toont. Het is een simpel idee en niets meer dan een herimplementatie van de eerdergenoemde witte variant, maar het effect is dubbel zo effectief. Spelers zien niet wat deze rode schim ombracht, maar ze zien wel hoe deze vecht en waar. En dat is informatie die de speler zelf kan gebruiken. Daarnaast is een bloedvlek tegenkomen op zich al een waarschuwing. De momenten dat ik er drie naast elkaar zag liggen, was ik bijna als de dood om nog een stap verder te zetten…

U heeft… vier… berichten

Naast dat spelers overal in het spel bloedvlekken en schimmen tegenkomen, zijn er ook berichten te vinden. Dit zijn neonrode runen op de grond die teksten herbergen. Hoewel het spel zelf meerdere trainingsberichten levert, zijn de overige 99% geschreven door andere online spelers. De game geeft de mogelijkheid om deze berichten samen te stellen door middel van verschillende standaardzinnen en/of -woorden (vergelijkbaar met het universele communicatie systeem uit Phantasy Star Online).

Zo kan je berichten vinden die waarschuwen voor een val na de volgende deur, of staan de goede aanvalstactieken voor een baasgevecht op de grond in de arena. Maar niet alle informatie is gunstig en spelers proberen elkaar te dwarsbomen of te vermaken met ‘valse’ berichten. Ook daar hebben de ontwikkelaars aan gedacht, want met de zinnen kan er ook gewaarschuwd worden voor andere berichten wat een aanstekelijk roddelgevoel met zich meebrengt.

Schending van privacy

Naast deze voorbeelden van indirecte online functies zijn er ook mogelijkheden tot directe interactie met andere spelers. Maar ook hier houdt de game er aparte ideeën op na. Tijdens het spelen maakt het spel een onderscheid tussen een fysieke vorm (body form) en een spirituele vorm (soul form). Is een speler levend en dus in ‘Body Form’ dan heeft deze 100% van zijn energie. Is de speler al eens gestorven en in ‘Soul Form’, dan krijgt deze enkel 50% van zijn energie, maar is deze net iets sterker in het gevecht. Hoewel dit de manier van spelen niet wezenlijk verandert, maakt het juist erg veel uit naar andere online spelers toe.

In Body Form verschijnen er ook blauwe berichten op de grond. Dit zijn andere spelers in Soul Form (ook wel bekend als Blue Phantoms), die hun diensten aanbieden om met de speler coöperatief te online spelen. De Body Form-speler krijgt het zo heel wat gemakkelijker en als het de spelers zo lukt een eindbaas te verslaan, dan krijgt de Soul Form-speler zijn lichaam weer terug, zodat deze zijn eigen hulpjes kan inschakelen.

demonssouls_03

Het kan ook voorkomen dat een speler in Body Form ineens een aankondiging van een Black Phantom tegenkomt. Dit is óók een andere speler in Soul Form, maar deze heeft een andere methode om zijn Body Form terug te krijgen: door de speler te doden. De spanning is op zulke momenten te snijden, want waar komt de tegenstander vandaan? Wanneer zal hij toeslaan? En hoe? Het is geen andere speler meer, het wordt een extra uitdaging: nóg een mini-bossbattle. Wint de Black Phantom, dan verliest de speler zijn Body Form aan hem. Wint de speler, dan verliest de Black Phantom speler een ervaringslevel van zijn personage.

In Body Form kunnen spelers dus makkelijker met anderen samenwerken om grote vijanden neer te halen, maar in Soul Form kan de jacht op anderen worden geopend. Deze wisselwerking tussen dood en levend geeft het spel een unieke smaak, helemaal omdat vriendenlijsten en dergelijke nutteloos en dus afwezig zijn in de game. Er zijn geen allianties tussen spelers en ze zijn ook overbodig. Iedereen is met zijn eigen game bezig.

Import en de PS3

Een leuk voordeeltje van de PlayStation 3 is dat elke game regiovrij is. Dat wil zeggen, of je nu een game uit Japan, Azië of Amerika hebt, je kan hem gewoon afspelen in je Europese PS3. Enige voorwaarde is dat je tv wel zo’n buitenlands signaal (60Hz) aankan. Heb je je tv via HDMI aangesloten dan werkt dit gegarandeerd.

Haal je een game uit Azië let dan altijd op of er een Engelse taaloptie bij zit, om het geheel nog een beetje normaal te kunnen spelen. Tip: games bedoeld voor Hong Kong hebben vanwege historische redenen vaak nog een Engelse taaloptie.

En ook niet onbelangrijk: als je een game online speelt zijn de servers veelal wél gescheiden. Verwacht dus niet dat je met een Aziatische Demon’s Souls op dezelfde servers speelt als je Amerikaanse vrienden.

Socialistisch

Samenvattend is Demon’s Souls bijna schizofreen te noemen vanuit de gangbare optiek voor online games. De game heeft inderdaad online functies, maar doet er alles aan om spelers niet direct met zelfgekozen andere spelers samen te laten spelen. Mijn pogingen om met bekenden samen te spelen liepen op niets uit. Daarentegen waren onze war stories van onschatbare waarde voor elkaar. Feitelijk gebruikt Demon’s Souls de onlinefuncties om enkel de solo-ervaring te verbeteren. Om het dan ook een online game te noemen is verkeerd; het is een sociale game, waarbij de spelers van het spel direct en indirect de spelwerelden van elkaar beïnvloeden. Je speelt alleen, maar tegelijkertijd in een grote groep die het spel als collectief probeert te verslaan.

Er zijn meerdere spellen die op deze manier onlinemogelijkheden ‘egoïstisch misbruiken’. Zynga’s Facebook-game FarmVille spoort spelers aan om contactpersonen te laten meespelen en helpen. Opnieuw, de speler doet zelf vrijwel niets, maar het sociale aspect zorgt desondanks voor een positieve invloed. Trials HD en LittleBigPlanet zijn hier ook voorbeelden van; deze games brengen constant in beeld welk record van iemand uit de vriendenlijst net boven dat van de speler staat. Daarmee houden deze games altijd een simpel speldoel binnen handbereik, dat zich constant aanpast aan de vaardigheden van de speler. LittleBigPlanet doet er uiteraard een schepje bovenop met zijn door spelers gemaakte levels.

Spelersdynamiek

demonssouls_04

Wat Demon’s Souls in mijn ogen echt uniek maakt in dit opzicht is de totale afwezigheid van contactpersonen. De game gaat er gemakshalve al van uit dat alle spelers elkaar als onderdeel van het spel beschouwen. Dus niet als vrienden, of elementen van ‘buiten de spelwereld’ waar je toevallig mee samen speelt. Dat geeft de game een sterk gevoel van eenheid mee, waardoor online een integraal onderdeel van het spel is en niet een extra laag bovenop de echte game vormt. Dat is toch wel de volgende stap die nodig is voor games.

Het is bijna een verkapte vorm van dynamische content en er zijn niet veel extra stappen voor nodig om deze gedachtegang verder door te trekken naar een logische conclusie. Ook daar wordt al mee geëxperimenteerd: de MMOG Dust 514 van EVE Online-ontwikkelaar CCP laat zelfs het gedrag van spelers in de eerstgenoemde een cruciale rol in de laatstgenoemde spelen en andersom door middel van vraag en aanbod van grondstoffen.

Je zou kunnen zeggen dat Demon’s Souls met zijn online interacties misschien het stereotype beeld van een xenophobisch Japan kracht bij zet. Waar anders kan zo’n verknipte vorm van indirecte online interactie verzonnen en goedgekeurd worden als integraal onderdeel van een game? Maar nu steeds meer games een constante onlineverbinding verwachten, maakt dat Demon’s Souls voor mij juist vooruitstrevend en een goede inspiratiebron voor een nieuwe generatie online games.

5 reacties

  1. Bas Bouwman · 4-12-2009 · 14.19 uur

    Hey Vincent, Na het lezen van dit ” officiële” verslag over Demon Souls, vraag ik mij toch af of deze game jou nog beter bevalt dat Batman.
    Is dit nu toch een GotY voor jou persoonlijk? Tijdens het spelen bij jou was de spanning werkelijk waar constant aanwezig en een bloodstain is echt een Holy crap moment. Kan niet wachten tot ik m zelf thuis kan spelen.

  2. Vincent Leeuw · 6-12-2009 · 10.50 uur

    Ja, dit is mijn nummer 1, zoals al bij de vorige podcast stond in de reacties. :)

    Het is een grind-RPG, maar tegelijkertijd hebben de gevechten het gevoel van Bushido Blade in zich. Een opening in de verdediging van een vijand vinden is gewoon kicken.

    Toen ik met de game begon verwachtte ik een soort Monster Hunter, maar het speel vele malen vloeiender en directer dan die game en is ook nog eens een paar graden strenger. Moeilijk kan je de game niet noemen. Het straft overmoedigheid gewoon ongenadig af.

  3. Osahi · 6-12-2009 · 14.16 uur

    Deze staat al tijden hoog op mijn verlanglijst, maar heb geen ervaring met import van buiten Europa. Ik stootte echter onlangs op Axel Music, waar deze game zo’n 43 euro kost. Heeft iemand ervaring met deze site? Betrouwbaar?

  4. Vincent Leeuw · 7-12-2009 · 12.00 uur

    Ken ik zelf niet, maar ken wel andere mensen die daar besteld hebben zonder problemen. Zelf heb ik de game gewoon bij Nedgame uit het schap geplukt.

  5. Kevin · 7-12-2009 · 16.43 uur

    Zelf importeer ik vaak games via http://www.videogamesplus.ca. Bestel daar al zo’n twee jaar PS3 games en heb er goede ervaringen mee.

Volg de reacties op deze post via RSS

Plaats een reactie

Registreer je als vaste gebruiker. Heb je dit al eens gedaan, log dan in.

Hou de discussie menselijk en inhoudelijk. Reageer bij voorkeur onder je echte naam, met je foto als avatar (via Gravatar).

Toegestane HTML: <a href="" title=""> <abbr title=""> <acronym title=""> <b> <blockquote cite=""> <cite> <code> <del datetime=""> <em> <i> <q cite=""> <strike> <strong>