Paper Cakes: Hollandse studentengame in de spotlights op de GDC



Een beknopte versie van dit artikel staat vandaag ook in nrc.next.

Ze zitten er tevreden bij in de bibliotheek van Hotel Metropolis aan Mason Street. Bas Teunisse, Lex van den Berg en Machiel van Hooren studeren gamedesign aan de Hogeschool voor de Kunsten Utrecht, maar hun afstudeerprojecten zijn deze week ver weg.

De heren zijn in San Francisco omdat een eerder project van ze donderdag mogelijk in de prijzen valt. Hun puzzelgame Paper Cakes is een finalist in de IGF Student Competition. “Eigenlijk hebben we al gewonnen”, zegt Bas Teunisse. De tien finalisten zijn gekozen uit 190 inzendingen. En ze zijn nu hier.

Adresboek

De wedstrijd is deel van het IGF, het Independent Games Festival. Een viering van onafhankelijk gemaakte games. Die zijn de afgelopen jaren sterk in opkomst. Terwijl populaire games steeds grotere en duurdere producties worden, is er een tegenbeweging op gang gekomen van indiegames waarin bijzondere visuele stijlen en vernuftige spelconcepten centraal staan.

De Blob

Drie jaar geleden was er ook al een HKU-studieproject genomineerd voor de IGF Student Competition. De Blob won niet, maar werd uiteindelijk wel opgepikt door de Amerikaanse uitgever THQ, doorontwikkeld en op de markt gebracht. De makers hebben een studio opgericht, Ronimo, en een game uitgebracht, Swords & Soldiers. Ook zij zijn deze week in San Francisco, om hun tweede game te presenteren aan uitgevers. Saillant detail: zowel De Blob als Paper Cakes werd begeleid door Jan-Pieter van Seventer, bij deze officieel de spin in het web van de Nederlandse gameindustrie.

Het IGF is op zijn beurt weer onderdeel van de Game Developers Conference. Nooit eerder waren er zoveel gamemakers bij elkaar als deze week in San Francisco: 17.000 in totaal. Om te netwerken, deals te smeden en kennis uit te wisselen middels meer dan 400 lezingen en workshops.

De studenten verheugen zich erop. “We gaan ons adresboek flink uitbreiden hier”, zegt Teunisse. “We houden onze ogen open voor mogelijke toekomstige werkgevers.”

Halverwege het gesprek betreedt een bebrilde man de bibliotheek. Het blijkt Adam ‘Atomic’ Saltman te zijn, de maker van Canabalt: een van de meestbesproken indiegames van het afgelopen jaar. En wonder o wonder, hij heeft Paper Cakes gespeeld. “Erg goed,” zegt Saltman. Dat is alvast één naam voor in het adresboek.

Paper Cakes

Wat is er dan zo goed aan Paper Cakes? “Het is echt iets nieuws,” aldus Machiel van Hooren. “Papier vouwen om puzzels op te lossen bestond gewoon nog niet in een game.” Elk raadsel bestaat uit een virtueel A4’tje waarop de speler zijn personage naar een taart moet loodsen. De oplossing schuilt in het omvouwen van het papier. Via de achterkant komt de juiste looproute aan het licht.

De game werd gemaakt in opdracht van Wacom, fabrikant van tekentabletten voor de pc. Het bedrijf was op zoek naar kleine applicaties voor de Bamboo Pen & Touch, een nieuw product gericht op een breed publiek. “De opdracht was om een game te ontwikkelen die iedereen kan spelen”, zegt Lex van den Berg. “Daardoor is hij heel toegankelijk geworden. Je kunt het snel leren. Onze moeders snappen het ook.”

Paper prototyping

Voor de ontwikkeling maakten ze gebruik van paper prototyping. In plaats van meteen met het tijdrovende programmeerwerk te beginnen, werden ideeën getest door simpelweg een vel papier te vouwen. Teunisse: “We hebben van alles verzonnen. Gummen en opnieuw tekenen. Knippen en plakken. Zowel horizontaal als verticaal vouwen. Dat ging allemaal de prullenbak in, omdat de game er te ingewikkeld van werd.”

Uiteindelijk kozen ze vier spelelementen: de enkele horizontale vouw, de dubbele vouw, gaten in het papier en vijandjes. De puzzels werden verdeeld in vier sets, waarin steeds een nieuw element wordt geïntroduceerd. “In elke set voeren we de moeilijkheidsgraad voorzichtig op”, zegt Van den Berg, “daardoor is de game easy to learn, hard to master.” Een bekend adagio onder gamemakers.

Samenwerking

Teunisse, Van den Berg en Van Hooren hadden een extra uitdaging: ze werkten samen met drie studenten van USC in Los Angeles. De eerste weken waren de Amerikanen in Nederland, waardoor ze gezamenlijk konden brainstormen. Maar de maanden daarna moest alles via internet. Het grootste probleem: 9 uur tijdverschil. “Als voor ons de werkdag erop zat, begonnen zij net,” zegt Van Hooren. Met wekelijkse videovergaderingen via Skype en veel e-mail heen en weer werd de communicatie op gang gehouden.

De USC-studenten gaven een eigen draai aan het project. Van den Berg: “Op de HKU zijn we een heel praktische aanpak gewend. We gaan snel aan de slag met speelbare prototypes. Op USC zijn ze theoretischer. Ze zijn geneigd eerst met een gedetailleerd plan te komen.”

Strijd werd gevoerd over het narratieve element. Niet over wat het achtergrondverhaal van het spel zou zijn, maar over de vraag in hoeverre er een verhaal nodig was. “USC is geworteld in filmtheorie,” zegt Teunisse. “Misschien wilden ze daarom alles uitleggen. Zoals waarom het personage taart wil. Maar sommige dingen moeten gewoon zijn zoals ze zijn.”

Competitie

De makers van Paper Cakes vinden het moeilijk in te schatten hoe hun kans is om te winnen. “De 10 finalisten zijn enorm verschillend”, zegt Bas Teunisse. Hun favorieten: Puddle, een soort Locoroco met water, en Continuity, een kruising van een platformer en een schuifpuzzel. “Die game lijkt wel wat op de onze,” zegt Machiel van Hooren, “het gaat er ook om dat je je route bij elkaar puzzelt.”

Mogelijk

De komende dagen bemannen de studenten twee standjes op de beursvloer. En Van den Berg geeft een praatje. De heren houden hun ogen open voor interessante contacten en duimen dat hun game wint – dat zou $2500 en nóg meer aandacht opleveren. Misschien ligt er zelfs nog een glorieuzere toekomst in het verschiet voor Paper Cakes, als commercieel product. “De game zou heel geschikt zijn voor de Nintendo DS”, zegt Van Hooren. “Die werkt ook met een pennetje.” Vandaag in San Francisco lijkt niets onmogelijk.

Eén reactie

  1. Bart de Boer · 11-3-2010 · 23.25 uur

    Bedankt voor het onder de aandacht brengen van paper cakes zo in mijn tentamentijd

Volg de reacties op deze post via RSS

Plaats een reactie

Registreer je als vaste gebruiker. Heb je dit al eens gedaan, log dan in.

Hou de discussie menselijk en inhoudelijk. Reageer bij voorkeur onder je echte naam, met je foto als avatar (via Gravatar).

Toegestane HTML: <a href="" title=""> <abbr title=""> <acronym title=""> <b> <blockquote cite=""> <cite> <code> <del datetime=""> <em> <i> <q cite=""> <strike> <strong>