The Desert of the Unreal: het Wilde Westen van Red Dead Redemption



Red Dead Redemption

Zand, saloons en shootouts: dat zijn zo’n beetje de termen die we steevast met het ‘Wilde Westen’ associëren. Rockstar gaat nu met Red Dead Redemption op dezelfde tour, door het urbane karakter van de Grand Theft Auto-serie in te ruilen voor de lege vlaktes van ‘rural America’. Of beter gezegd: de lege vlaktes van een symbolische ruimte die men, vreemd genoeg, het ‘Amerika aan het begin van de twintigste eeuw’ noemt.

Reviewers zijn dolenthousiast over het authentieke Amerika dat geportretteerd wordt in de game. Waar de een spreekt van een ‘eerbetoon aan de ondergang van het Wilde Westen’, durft de ander zover te gaan om te stellen dat Red Dead Redemption ‘een historische periode in het verleden van de Verenigde Staten weerspiegelt’. Fout, fout, fout.

Ketting van referenties

Red Dead Redemption heeft niets met Amerika te maken; het heeft met ‘Amerika’ te maken. Het speelt in op een beeld van wat Amerikanen de Old American West noemen, maar doet dat vooral door te refereren naar referenties die op hun beurt weer verwijzen naar eerdere referenties. Deze western shooter is dan ook de nieuwste schakel in een oneindige ketting van verwijzingen, die we kunnen herleiden naar het echte begin van de twintigste eeuw.

Buffalo Bill, de welbekende cowboy, die al lassowerpend vrouwen van ontspoorde treinen redde en menig Indiaanse krijger een kopje kleiner wist te maken, deed dat allemaal niet in het Wilde Westen. Nee, dat deed hij over de hele wereld, startend in Nebraska, samen met andere acteurs; in een groot opgezet circus. Buffalo Bill, of beter gezegd, William Frederick Cody, gaf het startsein voor de romantisering van de jaren die we nu met het westerngenre associëren: de periode 1860-1870, met als toneel het Amerika achter de frontier (ook al was er destijds al geen sprake meer van een echte frontier).

Bricolage van westerns

Interessant is dat Red Dead Redemption niet in het valluik van de zogenaamde pastiche (verwijzen om te verwijzen) wil verdwijnen en zich mede daarom afspeelt in de early 1900s. Schuingedrukt ja, want het betreft wederom niet de historische periode, maar de symbolische representatie van die periode. Red Dead Redemption lijkt een stuk meer op de westernklassieker The Wild Bunch dan op het kleine stukje Texas dat toen nog enigszins ‘wild’ te noemen was. Het is dan ook niet zo gek dat de naam van Sergio Leone vaak in de overigens terecht lovende reviews valt; we bevinden ons in wezen tijdens het spelen van Red Dead Redemption in een samengestelde bricolage van gestandaardiseerde westernfilms. Once Upon a Time in the West, For A Few Dollars More, The Searchers en het eerder genoemde The Wild Bunch vormen het decor; niet de echte saloons en stage coaches van die (overigens best wel rustige) tijd die we desalniettemin steevast het Wilde Westen blijven noemen.

De vraag rijst of daar iets mis mee is. Het antwoord is nee, want Rockstar redt zich met deze game door een redelijk originele subtext (ook al deed The Wild Bunch exact hetzelfde) waarin de modernisering van Amerika gespiegeld wordt aan de (door de mens?) gecorrumpeerde en gedeserteerde natuur. Het is alsof je Rousseau op zijn kop leest. De game legt mooi het door Amerika ondergaande moderniseringsproces bloot, dat overigens in werkelijkheid al veel eerder was ingezet dan in die early 1900’s. Al in 1856 liet George Inness zien dat de relatie tussen de ongerepte natuur en de gecorrumpeerde mens tot een vruchtvolle symbiose kon leiden.

Lackawanna Valley, 1855
Inness’ The Lackawanna Valley, 1856.

Enfin, Red Dead Redemption is cultuurkritiek op zijn breedst beschouwd. Alleen al daarom zouden journalisten het als hun taak moeten zien om de game ook zelf kritisch te beschouwen en zich niet te laten vangen door die aantrekkelijke lasso, die immer zwiert vanuit de hoek van die sprookjesachtige cowgirls, verstopt achter de klapdeurtjes van een ongure saloon, waar de ruiten niet meer gerepareerd worden en de bartender bij de eerste de beste oneliner onder de bar duikt. That’ll be the day…

7 reacties

  1. David Nieborg · 31-5-2010 · 14.25 uur

    Interessante visie op RDR! Als aanvulling op je punt, Rockstar heeft reviewers ook bewust de hoek ingedrukt van de filmische interpretatie van het wilde westen. Toen ik deze game (lang geleden) zag in London kreeg ik een stapeltje DVD’s mee van films die je nu noemt om te laten zien waar de makers inspiratie uitgehaald hebben.

  2. sven · 31-5-2010 · 16.38 uur

    Ik vraag me hierbij direct af wat de historisch culturele kennis is van de gemiddelde Noord Amerikaan. Of denken die echt dat het er zo aan toe ging in het ‘Wilde’ westen van vroeger?

    Aan de andere kant, als RDR geïnspireerd was op de werkelijkheid, was het waarschijnlijk niet zo heel boeiend spel geworden als dat het nu is.

  3. Noël Hamer · 31-5-2010 · 20.27 uur

    Een zeer net geschreven artikel van niveau, gaaf! Ik ben alleen benieuwd naar het cultuurkritische van het spel, dat ik niet ken omdat ik nou eenmaal geen exemplaar thuis heb liggen. Wat ik zelf juist een interessant aspect vindt is hoe hyperreëel RDR lijkt te zijn, in het uitputtend uitwerken van een wereld die nooit in die vorm bestond maar ons toch historisch overkomt. En daarmee ook verschrikkelijk gaaf is.

  4. ellen · 31-5-2010 · 23.25 uur

    Mooi artikel. Wel heb je veel woorden nodig om te vertellen dat de game niet verwijst naar het echte Amerika. En ik vraag me dan direct af: wat is er mis mee dat de game dat doet? Dat doet elk spel toch? Zelfs bij FIFA gebeurt dit, daar speel je bijvoorbeeld nooit in een halfleeg stadion. Ook daar is de game-werkelijkheid opgepoetst. Is dat niet juist wat games zo aantrekkelijk maakt?

  5. Wormpaul · 1-6-2010 · 9.59 uur

    @ Rainier;

    Zelf kan `t mij niet heel veel schelen of `t historisch correct is of niet, ze mogen best een loopje nemen met de werkelijkheid als dat ten goede van het spel komt.

    Zo zijn er ook mensen die zich afvroegen of er nu 50 sterren op de Amerikaanse vlag zat in `t spel of de “correctie” 46 zoals zou moeten conform de indeling van Amerika rond die tijd…

    Gaat mij toch te ver, `t blijft een spel en geen historische beschrijving van `t oude Amerika.

    Overigens vraag ik me dan wel af; waarom heet deze tijd `t “wilde westen” als het volgens jouw relatief rustig was? (zie artikel)

    Laatste punt; blij dat dit soort artikelen hier komen maar duidelijk niet voor iedereen, copy/paste reactie van een vriend van mij toen ik dit doorstuurde naam hem;

    “Ik vond het maar een raar nutteloos artikel, spelinhoudelijk is er bar weinig behandeld ”

    (duidelijk niet voor iedereen deze site” :) :)

  6. Sven · 1-6-2010 · 10.14 uur

    @wormpaul heb je er wel bij vermeld dat het hier niet om een review ging?
    @Ellen goed punt over de opgepoetste werkelijkheid! Zou toch wat zijn spelen in FIFA met een team dat supporters heeft met een stadionverbod. Of een team dat failliet gaat en jij niet meer kunt spelen! Zo’n vorm van realiteit zou een hele aparte game ervaring opleveren. Alhoewel je volgens mij wel 2x 45 minuten kunt voetballen in FIFA. Maar dan kun je wel weer standen als 31-4 krijgen, ook niet echt realistisch

  7. Rainier Jaarsma · 1-6-2010 · 19.54 uur

    @sven: Over het algemeen kennen Amerikanen hun geschiedenis goed, in ieder geval een stuk beter dan wij onze kennen. De ‘echte’ geschiedenis is echter verstrikt geraakt in de moderne representaties, dus ik betwijfel of Amerikanen weten dat er minder dan 10 mensen in die periode zijn doodgegaan aan shootouts, en duizenden aan uitdroging, tornado’s en honger.

    @ellen: Het is ook niet zozeer een normatieve beschouwing. Ik vind het niet ‘zwak’ of zo wat Rockstar doet, maar als recensenten lezers voorschieten dat het een historisch accurate game is, dan moet je daar natuurlijk wel een weerwoord tegenover zetten. Over FIFA; ik weet niet of het een game aantrekkelijker maakt. Als je met een degradatieploeg speelt en het veel te grote stadion zit helemaal vol, dan irriteert dat alleen maar.

    @Wormpaul: Grappig van die vlag, het zouden er overigens 46 of 48 moeten zijn, afhankelijk van de precieze tijd waar het zich in afspeelt. Maar goed, daar gaat het verder niet zozeer om. Historische inaccuratie is van een heel ander niveau dan een hyperreële geschiedenis zoals in RDR. Het heet (nu) ‘t Wilde Westen omdat men in de lijn van Bufallo Bill is blijven hangen. De representatie, of simulatie (Baudrillard) heeft het ‘echte verhaal’ vervangen. Spelinhoudelijk zeg ik natuurlijk niets, heeft hij gelijk in, dat is mijn terrein ook niet. Laat ik mooi aan anderen over.

Volg de reacties op deze post via RSS

Plaats een reactie

Registreer je als vaste gebruiker. Heb je dit al eens gedaan, log dan in.

Hou de discussie menselijk en inhoudelijk. Reageer bij voorkeur onder je echte naam, met je foto als avatar (via Gravatar).

Toegestane HTML: <a href="" title=""> <abbr title=""> <acronym title=""> <b> <blockquote cite=""> <cite> <code> <del datetime=""> <em> <i> <q cite=""> <strike> <strong>